Experiências religiosas e espirituais ativam os circuitos de recompensa do cérebro da mesma forma que o amor, o sexo, o jogo, as drogas e a música, relatam pesquisadores da Escola de Medicina da Universidade de Utah. Os resultados foram publicados no dia 29 de novembro na revista Social Neuroscience.

“Estamos apenas começando a entender como o cérebro participa de experiências que os crentes interpretam como espirituais, divinas ou transcendentes”, diz o autor sênior e neuroradiologista Jeff Anderson. “Nos últimos anos, as tecnologias de imagem cerebral amadureceram de maneiras que nos permitem abordar questões que existem há milênios”.

Especificamente, os pesquisadores se propuseram a determinar quais redes cerebrais estão envolvidas na representação de sentimentos espirituais em um grupo, devotos Mórmons, criando um ambiente que desencadeou os participantes a “sentir o Espírito”. Identificar esse sentimento de paz e proximidade com Deus em si mesmo e nos outros é uma parte criticamente importante da vida dos Mórmons – eles tomam decisões baseadas nesses sentimentos e tratam como confirmação de princípios doutrinários.

Durante os exames de fMRI, 19 jovens adultos membros da igreja – incluindo sete do sexo feminino e 12 do sexo masculino – realizaram quatro tarefas em resposta ao conteúdo destinado a evocar sentimentos espirituais. O exame de uma hora incluiu seis minutos de descanso; Seis minutos de controle audiovisual (um vídeo detalhando as estatísticas de adesão de sua igreja); Oito minutos de citações de Mórmon e líderes religiosos mundiais; Oito minutos de leitura de passagens familiares do Livro Mórmon; 12 minutos de estímulos audiovisuais (vídeo produzido pela igreja de cenas familiares e bíblicas, e outros conteúdos religiosamente evocativos); E mais oito minutos de citações.

Durante a parte inicial das citações do exame, os participantes – cada um ex-missionário de tempo integral – foram mostrados uma série de citações, cada qual seguida pela pergunta “Você está sentindo o espírito?” Os participantes responderam com respostas que vão desde “não sentir” até “sentir-lo muito forte”.

Os pesquisadores coletaram avaliações detalhadas dos sentimentos dos participantes, que, quase universalmente, relataram experimentar os tipos de sentimentos típicos de um culto intenso. Eles descreveram sentimentos de paz e sensações físicas de calor. Muitos estavam em lágrimas até o final do exame. Em um experimento, os participantes pressionaram um botão quando sentiram um pico de sentimento espiritual enquanto observavam estímulos produzidos pela igreja.

“Quando nossos participantes do estudo foram instruídos a pensar sobre um salvador, sobre estar com suas famílias para a eternidade, sobre suas recompensas celestiais, seus cérebros e corpos responderam fisicamente”, diz o autor principal Michael Ferguson, que realizou o estudo como um estudante de pós-graduação em bioengenharia na Universidade de Utah.

Com base em exames de fMRI, os pesquisadores descobriram que os sentimentos espirituais poderosos foram reprodutivamente associados à ativação no núcleo “accumbens”, uma região crítica do cérebro para o processamento da recompensa. A atividade de pico ocorreu cerca de 1 a 3 segundos antes dos participantes pressionarem o botão e serem questionados em cada uma das quatro tarefas. Como os participantes estavam experimentando sentimentos de pico, seus corações batiam mais rápido e a respiração aprofundou.

Além dos circuitos de recompensa do cérebro, os pesquisadores descobriram que sentimentos espirituais estavam associados com o córtex pré-frontal mediano, que é uma região cerebral complexa, que é ativada por tarefas envolvendo avaliação, julgamento e raciocínio moral. Os sentimentos espirituais também ativaram regiões cerebrais associadas à atenção focalizada.

“A experiência religiosa é talvez a parte mais influente de como as pessoas tomam decisões que afetam a todos nós, para o bem e para o mal. Entender o que acontece no cérebro para contribuir com essas decisões e isso é realmente importante”, diz Anderson.

 [Science Daily]

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